El plan de $ 3 mil millones para convertir a la presa Hoover en una batería gigante

La presa Hoover ayudó a transformar el oeste de Estados Unidos, aprovechando la fuerza del río Colorado, junto con millones de pies cúbicos de hormigón y decenas de millones de libras de acero, para impulsar a millones de hogares y negocios. Fue una de las grandes hazañas de ingeniería del siglo XX.

Ahora es el foco de un desafío distintivo del siglo XXI: convertir la represa en una gran reserva de exceso de electricidad, alimentada por granjas solares y turbinas eólicas que representan las fuentes de energía del futuro.

El Departamento de Agua y Energía de Los Ángeles, un operador original de la presa cuando se erigió en la década de 1930, quiere equiparlo con un gasoducto de $ 3 mil millones y una estación de bombeo con energía solar y eólica. La estación de bombeo aguas abajo ayudaría a regular el flujo de agua a través de los generadores de la represa, enviando agua de regreso a la cima para ayudar a administrar la electricidad en los momentos de mayor demanda.

El resultado neto sería un tipo de almacenamiento de energía que cumple la misma función que las baterías gigantes de iones de litio que se desarrollan para absorber y liberar energía.

El proceso comienza cuando la presa convierte el agua en energía.Así es cómo:

El proyecto de la Presa Hoover podría ayudar a responder una pregunta inminente para la industria de la energía: cómo crear un almacenamiento de energía asequible y eficiente, que se considera la clave para transformar la industria y ayudar a frenar las emisiones de carbono.

Debido a que el sol no siempre brilla, y los vientos pueden ser inconsistentes, las compañías eléctricas buscan formas de almacenar la electricidad generada a partir de esas fuentes para usar cuando su producción se debilita. De lo contrario, tienen que arrancar plantas de combustibles fósiles para cumplir con los períodos de gran demanda.

Y cuando las granjas solares y eólicas producen más electricidad de la que necesitan los consumidores, las empresas de servicios públicos de California han tenido que encontrar la forma de deshacerse de ella, incluso entregándola a otros estados, o arriesgarse a sobrecargar la red eléctrica y causar apagones.

«Creo que tenemos que ver esto como un momento único en el siglo», dijo el alcalde Eric M. Garcetti de Los Ángeles. «Hasta ahora, parece realmente posible. Se ve sostenible y se ve limpio «.

El objetivo para la finalización es 2028, y algunos dicen que el esfuerzo podría inspirar innovaciones similares en otras presas. Mejorar el almacenamiento de energía también podría afectar los planes de miles de millones de dólares en proyectos eólicos propuestos por los multimillonarios Warren E. Buffett y Philip F. Anschutz.

Pero la propuesta tendrá que lidiar con obstáculos políticos, incluidas las preocupaciones ambientales y los intereses de quienes usan el río para beber, recrearse y servicios.

En Bullhead City, Arizona, y Laughlin, Nevada, ciudades hermanas en lados opuestos del Colorado, a unas 90 millas al sur de la represa, los niveles de agua a lo largo de ciertos tramos dependen de cuándo se abren y cierran las represas, y algunos residentes ven un cambio en su flujo como una interrupción, si no una amenaza.

«Cualquier idea como esta tiene que pasar mucho más que la viabilidad de la ingeniería», Peter Gleick, cofundador del Pacific Institute, un grupo de expertos en Oakland, California, y miembro de la Academia Nacional de Ciencias, conocido internacionalmente por su trabajar en temas climáticos. «Tiene que ser examinado ambiental, política y económicamente, y es probable que ese sea el verdadero problema».

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UNA IDEA VIENE DE EDAD

El uso de la Presa Hoover para ayudar a administrar la red eléctrica ha sido mencionado informalmente en los últimos 15 años. Pero nadie siguió la idea en serio hasta hace aproximadamente un año, cuando California comenzó a lidiar con la necesidad de administrar mejor su creciente alternativa, la producción de electricidad, parte del destete de las centrales de carbón y nucleares.

En California, el estado líder en producción de energía solar, que a veces ha significado pagar a otros estados para que consuman electricidad en exceso. Empresas como Tesla han entrado en escena, fabricando baterías de iones de litio que algunas empresas de servicios públicos utilizan, pero esa forma de almacenamiento generalmente sigue siendo costosa.

Lazard, la firma de asesoría financiera y gestión de activos, ha estimado que las baterías de iones de litio a gran escala cuestan 26 centavos el kilovatio-hora, en comparación con los 15 centavos de un proyecto hidroeléctrico de almacenamiento por bombeo. El hogar típico paga alrededor de 12.5 centavos por kilovatio-hora por electricidad.

Algunas presas ya proporcionan una base para la propuesta de la Presa Hoover. Los Ángeles opera una planta hidroeléctrica en Pyramid Lake, a unas 50 millas al noroeste de la ciudad, que almacena energía mediante el uso de la red eléctrica para hacer girar una turbina hacia atrás y bombear agua hacia el lago.

Pero la propuesta de la Represa Hoover funcionaría de manera diferente. La presa, con su muro de hormigón de 726 pies y sus 17 generadores de energía que se conectaron en 1936, no se tocaría. En cambio, los ingenieros proponen construir una estación de bombeo a unas 20 millas corriente abajo del depósito principal, Lake Mead, el lago artificial más grande de la nación. Una tubería se ejecutará parcial o totalmente bajo tierra, dependiendo de la ubicación finalmente aprobada.

«La presa Hoover es ideal para esto», dijo Kelly Sanders, profesora asistente de ingeniería civil y ambiental en la Universidad del Sur de California. «Es una planta gigantesca». No tenemos nada en el horizonte en cuanto a baterías de esa magnitud «.

Sri Narayan, profesor de química en la universidad, dijo que sus estudios sobre baterías de iones de litio demostraron que simplemente no estaban listos para almacenar las cargas necesarias para administrar toda la energía eólica y solar que se conecta.

«Con las baterías de iones de litio, tiene problemas de durabilidad», dijo Narayan. «Si duran de cinco a 10 años, eso sería un tramo, especialmente porque esperamos utilizar estas instalaciones a plena capacidad. Tiene que ser 10 veces más duradero de lo que es hoy en día «.

El Sr. Narayan dijo que sentía que el proyecto de la Represa Hoover debería ser considerado seriamente porque los proyectos de almacenamiento por bombeo habían sido probados y probados por décadas. En una comparación con las baterías de iones de litio, dijo: «Creo que la discusión es muy buena».

A LA ESPERA DE WASHINGTON

El Departamento de Agua y Energía de Los Ángeles, el servicio público municipal más grande del país, dice que su propuesta aumentaría la productividad de la presa, que opera a solo 20 por ciento de su potencial, para evitar descargar demasiada agua e inundar las ciudades río abajo.

Los ingenieros han llevado a cabo estudios de factibilidad inicial, incluida una revisión de las ubicaciones de la estación de bombeo que tendría tan poco impacto adverso sobre el medio ambiente y las comunidades cercanas como fuera posible.

Pero debido a que la presa Hoover se encuentra en terrenos federales y opera bajo el Bureau of Reclamation, parte del Departamento del Interior, la oficina debe respaldar el proyecto antes de que pueda continuar.

«Somos conscientes del concepto, pero en este momento nuestra gerencia regional no ha visto el concepto con suficiente detalle como para saber dónde estaríamos en el proyecto general», dijo Doug Hendrix, un portavoz de la oficina.

Si la oficina acepta considerar el proyecto, el Servicio de Parques Nacionales revisará el impacto ambiental, científico y estético en el área recreativa aguas abajo. Si la empresa de Los Ángeles recibe la aprobación, los funcionarios del Servicio de Parques lo han dicho, la agencia quiere que la operación de bombeo sea en gran parte invisible para el público, lo que podría requerir otra hazaña de ingeniería.

Entre las consideraciones está el efecto sobre las ovejas de carnero que deambulan por Black Canyon, justo debajo de la presa, y en el agua potable para lugares como Bullhead City. Algunos ambientalistas temen que la adición de una instalación de bombeo perjudique el flujo de agua río abajo, en particular en el delta del río Colorado, un lecho de río seco en México que ya no se conecta con el mar.

Otra preocupación es que la estación de bombeo extraiga agua del Lago Mohave o cerca de ella, donde los entusiastas del agua navegan en bote, pescan, usan Jet-Skis, kayak y canoa.

Keri Simons, gerente de Watercraft Adventures, un negocio de alquiler de 27 años en Laughlin, dijo que los niveles de agua ya fluctuaban en tramos del Colorado cerca de las ciudades del río. La presa más pequeña de Davis, justo al norte de Laughlin, cierra el flujo durante la noche.

Una mañana de este año, el nivel del agua en las afueras de la ciudad cayó tan bajo que se podía caminar sobre el lecho del río, dijo la Sra. Simons. «No pudimos sacar ningún barco hasta el mediodía», dijo. «La mitad del río era un banco de arena».

Incluso si no se pierde agua debido al proyecto de bombeo, la idea de cualquier estrés adicional en el sistema preocupa a Toby Cotter, el administrador de la ciudad de Bullhead City.

La ciudad prospera con el turismo de verano que atrae a unos dos millones de visitantes a la zona para la recreación en las aguas de un azul verdoso, dijo Cotter. «Ese lago es el alma de esta comunidad», dijo. «No es raro ver 100 botes en ese lago».

UNA RELACIÓN PROBLEMÁTICA

Los ecologistas han estado presionando a Los Ángeles para que dejen de usar combustibles fósiles y produzcan electricidad a partir de fuentes alternativas como la energía solar y eólica. Y el alcalde Garcetti dijo que le gustaría que su ciudad sea la primera del país en operar exclusivamente con energía limpia, al tiempo que mantiene un sistema eléctrico confiable.

«Nuestro desafío es: ¿cómo llegamos al 100 por ciento de verde?», Dijo. «El almacenamiento ayuda. No hay una batería más grande en nuestro sistema que la Presa Hoover «.

Pero las viejas heridas aún están en carne viva con algunas a lo largo del Colorado. Una planta de energía a base de carbón en Laughlin que el Departamento de Agua y Energía y otras empresas de servicios públicos operaron se cerró en 2006, lo que costó 500 puestos de trabajo y provocó el colapso de las economías locales. Y una decisión hace mucho tiempo de otorgarle a Nevada una pequeña fracción del agua que California y Arizona pueden extraer sigue siendo un punto doloroso.

«No pasa nada en California con el poder que ha dado a la gente que los atiende», dijo Joseph Hardy, un senador del estado de Nevada. «Creo que desde un punto de vista político, deberíamos calmar los temores de California, Nevada y Arizona. Habrá una gran cantidad de preocupaciones «.

La decisión de cerrar la planta de carbón enojó a muchos residentes. Querían que la utilidad simplemente agregara funciones de control de emisiones conocidas como depuradoras para reducir la contaminación por carbono. La comunidad más tarde esperaba que una planta de gas natural reemplazara la instalación de carbón, pero Los Ángeles no podía estar de acuerdo con las comunidades locales en un sitio.

El parque de 2.500 acres donde se encontraba la planta de carbón permanece prácticamente vacante. «Todavía hay algo de aguijón aquí», dijo el Sr. Cotter, el oficial de Bullhead City.

Hubo esfuerzos locales para convertir el sitio en un desarrollo de viviendas y negocios, o para construir una granja solar en un terreno, si Los Ángeles compraría el poder.

El Sr. Garcetti dijo que otros estados y ciudades habían trabajado con Los Ángeles para construir proyectos de desarrollo económico para sus comunidades, por lo que le gustaría considerar ideas similares para el proyecto de la Represa Hoover, así como formas de beneficiar a toda la región. «Estoy muy atento a cuáles son sus necesidades», dijo.

El Sr. Hardy desconfía de las promesas de las grandes ciudades. El Departamento de Agua y Energía ha tratado a Nevada tan arrogantemente, dijo, que un guardia de seguridad en la antigua planta de carbón se negó una vez a devolver una pelota a los niños después de que rebotara sobre la valla de la propiedad. Dijo que el guardia les había dicho a los padres de los niños que podían presentar un reclamo para recuperarlo, un proceso que tomaría de dos a tres años.

«No es el vecino más amable», dijo el Sr. Hardy.

Pero dijo que estaba dispuesto a reunirse con funcionarios de Los Ángeles para que el proyecto tenga éxito.

«Los obstáculos son mínimos y las negociaciones simples, siempre y cuando todos estén de acuerdo con Nevada», dijo el Sr. Hardy. «Sería bueno si hubiera una mesa a la que acudirían. Proporcionaré la mesa «.

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